Il primo videogioco di massa compie cinquant’anni

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Da app per smartphone come Candy Crush agli e-sport ultra competitivi con montepremi del valore di milioni di euro, giocare ai videogiochi è diventata un’attività comune negli ultimi decenni. Secondo IIDEA, l’associazione di categoria dell’industria del gioco in Italia, sono almeno 16,7 milioni le persone che giocano regolarmente solo nel nostro Paese. Nel 2020, l’industria è diventata così redditizia per la prima volta da superare sia il cinema che lo sport in termini di entrate.

Secondo gli intenditori e gli appassionati del genere, niente di tutto questo sarebbe stato possibile senza di esso pingun gioco della società di videogiochi americana Atari uscito esattamente cinquant’anni fa, il 29 novembre 1972.

ping è un gioco classico e molto semplice: su uno schermo nero, un quadrato bianco (che sarebbe una palla) rimbalza tra due barre, che i giocatori possono muovere solo in verticale, in alto o in basso. Puoi giocare da solo contro il computer o in coppia l’uno contro l’altro. Il meccanismo è quello del ping pong e lo scopo è bloccare la pallina e restituirla all’altra racchetta. Puoi aggiungere un po’ di effetto al tuo tiro colpendo la palla con l’angolo della barra. La palla può rimbalzare sulla parte superiore e inferiore dello schermo, ma il primo che non riesce a prenderla perde. A poco a poco il gioco diventa più complesso: la palla va più veloce, la barra si fa più piccola. Una normale partita tra giocatori inesperti non dura più di tre minuti.

L’ingegnere Atari che lo ha programmato, il 24enne Al Alcorn, non aveva esperienza nella progettazione di videogiochi e il fondatore dell’azienda, Nolan Bushnell, lo ha sfidato a realizzare “il gioco più semplice possibile”. Quindi Alcorn ha acquistato una TV in bianco e nero da $ 75 su cui ha installato il gioco, ha amplificato i toni incorporati della TV per creare effetti sonori e ha inscatolato il risultato per giocare in piedi. L’idea di monetizzare il videogioco facendo pagare un quarto per avviarlo è stata di Bushnell e ha fatto una fortuna all’azienda.

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Abituati come siamo a videogiochi dalla grafica evoluta e dalle storie complesse, ping può sembrare una cosa da poco, ma all’epoca fu una vera innovazione: non fu il primo videogioco in assoluto, ma fu il primo accessibile alle masse.

La prima grande cabina di legno su cui si poteva giocare era in una stanza a Sunnyvale, in California. Secondo la storia che nel frattempo è stata rilasciata, dopo una settimana il proprietario ha chiamato Alcorn per venire a riparare la cabina perché troppi quartieri delle persone che lo hanno provato hanno bloccato il meccanismo. La domanda ha presto superato l’offerta: “C’era un problema di fornitura. Avevamo pochissimi soldi e nessuna fabbrica, quindi la nostra più grande sfida all’inizio era quella di produrre abbastanza cabine “, ha recentemente dichiarato Bushnell al Custode.

Nel novembre 1972, tuttavia ping era pronto per essere ufficialmente commercializzato ed ebbe un successo immediato: ben presto molti bar, bowling e sale giochi che fino ad allora avevano ospitato sistemi di intrattenimento meccanici come i flipper iniziarono ad acquistare le cabine. È stato un fenomeno sociale, che ha permesso a così tante persone di giocare l’una contro l’altra per la prima volta. “È stato il modo perfetto per rompere il ghiaccio. Molte persone mi hanno detto che è così che hanno incontrato i loro partner”, afferma Bushnell.

La console per giocare a Pong in casa. (Atari)

Da un punto di vista tecnico, ping fu anche il primo gioco a sfruttare una tecnologia che era già molto presente nelle case delle persone: i televisori. Nel 1975, Atari iniziò a vendere una versione del gioco che poteva essere riprodotta su una TV di casa tramite una console a batteria da $ 79. Consisteva in una scatola con un altoparlante, pulsanti per entrambi i giocatori per controllare le barre, un pulsante di avvio del gioco e un interruttore per accendere e spegnere la console. Il tutto era collegato ad un quadro elettrico separato, da collegare all’attacco dell’antenna del televisore. Ad esempio, la televisione non era più un oggetto passivo da cui si potevano ricevere solo informazioni, ma divenne la piattaforma interattiva che è ancora per molti.

Per molto tempo le console di Atari sono state le più popolari sul mercato fino a quando non sono state soppiantate dalla giapponese Nintendo. Tuttavia, l’azienda americana aveva già fatto la storia. “Non credo di esagerare quando lo dico [Pong, ndr] è il titolo che ha davvero dato il via all’intera industria dei videogiochi”, ha dichiarato Tip Hawkins, il fondatore di Electronic Arts, che ha affermato che giochi come FIFA, campo di battaglia E The Sims. “Anche se dopo un po’ i giochi arcade [quelli a gettoni posti all’interno di un cabinato] non erano più nuovi e fantastici, e i videogiochi sono diventati geek.

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Anche oggi l’omaggio a ping nella cultura pop e nell’arte contemporanea abbondano. Nel 2006, uno spot pubblicitario dell’American Express mostrava il tennista Andy Roddick che giocava a tennis contro la barra bianca del videogioco. Nel 1999, l’artista Pierre Huyghe ha creato Atari Light, un’installazione artistica interattiva con cui gli spettatori possono giocare ping a soffitto, sdraiato a terra o in piedi: l’opera ebbe un enorme successo e fu successivamente esposta anche alla Biennale di Venezia. Una delle cabine originali è ancora visibile al Museum of Modern Art di New York. E un mese fa, una startup australiana ha imparato a giocare a DishBrain, un chip per computer biologico realizzato con una combinazione di neuroni e silicio. ping con successo.

David J Malan e Colton Ogden, istruttori del corso gratuito di informatica di Harvard, hanno detto al Custode Quella ping è ancora usato per insegnare ai principianti come programmare. “La sua attuazione è un rito di passaggio. (…) Gli studenti traggono soddisfazione dal poter creare qualcosa di semplice e completo come un lavoro ping solo”.

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