Signori, abbiamo appena risolto il mistero dei buchi neri

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“Questo è un mistero di 40 anni che abbiamo risolto”, afferma Yannis Liodakis, autore principale dello studio e astronomo presso FINCA, il Centro finlandese per l’astronomia dell’ESO. “Finalmente avevamo tutti i pezzi del puzzle e l’immagine che avevano creato era chiara”.

Al centro di questo mistero c’erano i “blazar”, gli oggetti più luminosi mai visti nel cielo. Fonti di altissima energia associate a un buco nero supermassiccio al centro di una galassia che si nutre di materiale che gli gira vorticosamente attorno, creando due potenti getti, uno per lato.

NASA/Pablo García

Per decenni, gli astronomi si sono chiesti come le particelle in questo fenomeno vengano accelerate a un livello di energia così elevato.

Ora l’Imaging X-Ray Polarimetry Explorer (una collaborazione tra la NASA e l’Agenzia Spaziale Italiana) ha aiutato gli astronomi ad avvicinarsi a una risposta: c’è un’onda d’urto nel jet.

Questo strumento è stato lanciato il 9 dicembre 2021 e per la prima volta ci ha permesso di misurare la polarizzazione dei raggi X e l’intensità media del campo elettrico delle onde luminose che compongono questi raggi. Dalla Terra non è stato possibile accedere a questi dati perché l’atmosfera ha assorbito tutto.

IXPE ha osservato Markarian 501 (una galassia distante 456 milioni di anni luce dalla Terra) per tre giorni all’inizio di marzo 2022, e di nuovo due settimane dopo. Dopo aver confrontato le loro informazioni con i modelli teorici, il team di astronomi si è reso conto che i dati somigliavano molto da vicino a uno scenario in cui un’onda d’urto accelera le particelle del getto. Un’onda d’urto viene generata quando qualcosa si muove più velocemente della velocità del suono del materiale circostante, come quando un jet supersonico vola attraverso l’atmosfera terrestre.

Continueremo a monitorare questo evento per capire se cambia nel tempo, ma intanto abbiamo aggiunto un piccolo tassello al puzzle che stiamo lentamente cercando di completare esplorando e osservando l’universo che ci circonda.

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